Måndagens mirakel

" Så snart han kom hem gjorde jag visste att en bit av honom saknades, och det var svårt för mig som hans nya fru att inte kunna fylla den tomrummen, "berättar Jessica PetAnimalsBlog.

Hålet i Sam var tydligt hundformat. Han hade tillbringat de senaste 19 månaderna med Belle T634, en kontraktsarbetande hund utbildad att snyta ut improviserade explosiva enheter (IED). Paret hamnade ihop efter att Sam, färskt av sin första utplacering, hört talas om ett tillfälle som han inte kunde gå över. Han växte upp med Labs på sin familjs gård. "De försökte hitta Marines som tidigare hade erfarenhet av hundar - hade bott med hundar eller jagat med hundar," förklarar Sam.

Efter att ha uttryckt intresse har hunden älskare valdes ut för en hundträningskurs med en privat entreprenör som anställdes av militären. Belle, en starkt driven, snabbfotad lab var den perfekta partnern för marinan med en bakgrund i långväga.

De tränade sedan i ett år i North Carolina och vann "Top Dog Award" i sin examensklass före deployering till Afghanistan. De två fungerade som en för att skydda sina medar Marines, men Sam lyckades behålla en viss nivå av känslomässigt avstånd från sin hundpartner. "Du kommer dit och vet att hunden är ett verktyg. Du är inte tänkt att älska upp på hunden, eller [fästa] sentimentala värdet för hunden för att det försämras träningen ", förklarar han och tillade att den dagliga rutinen för rengöring av Belle kennel, utfodring och upprätthåller hennes träning var att hon var bra för sin moral. "Jag tror att det gjorde min andra utplacering mycket enklare, även om jag var tvungen att jobba hårdare och längre", säger han. "Det var en chore för många dagar, men det var en mycket positiv tankefylld chore eftersom jag inte behövde sitta där med all ledig tid som någon utan en hund hade och tänkt på hemma."

I samtliga uppdrag och hård träning hade Sam och Belle ibland en möjlighet att ha lite roligt. När en grupp brittiska hundhanterare från ett närliggande läger inbjöd de amerikanska hundlagerna att tävla i en skidskytte, visste Sam att Belle igen skulle vara den bästa hunden. "Jag skrattade och sa:" Det kommer inte bli en tävling , men vi kommer vara där ", säger Sam, och påminner om hur han och Belle tog första plats efter flera minuter trots en regnvattenkurs.

Så småningom blev ökenskvällarna kallare, med temperaturer som döpte mellan 5 och 9 grader F. När snön föll, växte Sam och Belles bond ännu starkare. "Jag lät henne sova i sovsäcken med mig", säger han och minns hur Belle en gång drog sovsäcken över honom efter att han sovnat innan zippar upp det.

Känna bindningen som inte kunde ignoreras, Sam ansökte om att anta Belle medan de två fortfarande användes. Han säger att de flesta hanterare gjorde det, men de visste alla att det var ett långt skott. Efter sju månader i Afghanistan återvände Sam och Belle till amerikansk mark och Sam återvände Belle till entreprenören. "Jag kände mig omedelbar tomrum", påminner han om.

Enligt Wettsteins är spårningen av ett kontrakt en militärhund intill omöjligt. En hund med en värdefull färdighet kan flytta från militären till en annan byrå, till exempel TSA eller en polisstyrka.

Sam säger att han gjorde två eller tre telefonsamtal varje vecka i flera månader och ständigt söker uppdateringar om Belles adoptionsstatus. Han lärde sig att hunden lider av PTSD - hon skulle inte arbeta med andra hanterare och skulle gå i pension. Om han kunde flyga henne från sin kennel i öst till Kalifornien skulle hon vara hans.

Tack vare hjälp av Mission K9 Rescue flög Belle över hela landet för att återförenas med sin handler och möta den andra kärleken i sitt liv, Jessica. Även om det var en utmaning först, lärde Jessica hur man skulle relatera till den pensionerade militärhunden som var rädd för högljudda ljud och aldrig ens sett en soffa.

Under de två år sedan hon gick i pension har Belle gjort stora framsteg med sin PTSD och förespråkar nu för återföreningen av kontraktsarbetande hundar med sina hanterare som årets 2016 Militära hund och hundar på Deployment Mascot och en nominerade Hero Dog Award. Hon spenderar den fjärde juli som firar frihet med familjen som kämpade för henne.